珊瑚礁跟鯊魚是同一國的!

美麗的珊瑚礁人人愛,而鯊魚總是被描繪成可怕的海洋生物人人除之後快。但一項由澳洲海洋科學院主持,長達10年的研究發現,人類為了鯊魚鰭而過度捕捉鯊魚所造成的一連串負面連鎖反應,可能嚴重影響珊瑚礁生態系。

Silvertip Sharks研究團隊由來自澳洲和加拿大的科學家組成,科學家觀察兩個位置偏遠的珊瑚礁系統後發現,鯊魚從該食物鏈消失後,幫助維繫珊瑚礁健康的魚群數量也驟減,並波及珊瑚礁健康。研究者觀察當地灰礁和雙髻鯊的關係,發現所謂的「潟流效應」,也就是笛鯛等中階掠食者的數量暴增。中階掠食者增加,吃掉太多的小型草食魚類,而這些小型魚類對於維持珊瑚礁的健康扮演關鍵角色。

科學家觀察位於澳洲西北外海的斯科特礁和羅利淺灘,印尼漁民長期合法在此用傳統方法大量捕撈鯊魚。「調查期間,每天約有四頭鯊魚被捕撈。聽起來不多,但如此捕撈歷時已久。都可以在漁民的船板上見到曬魚翅的景象。」澳洲海洋科學院首席科學家Mark Meekan說。每年全球有1億隻鯊魚被捕撈,多半是為了製作魚翅。

「結果是整個食物鏈嚴重失衡。鯊魚一減少,笛鯛數量就變得過多,並大量消耗掉吃藻類的魚。」珊瑚礁已面臨各種生存壓力,包括氣旋和白化事件。當珊瑚因為這些擾動而遭清除或死亡後,藻類會佔據原本珊瑚生長的位置。而珊瑚必須依靠草食性魚類將這些藻類清除後,才可重新生長。

研究也發現,在調查的10年間,草食性魚類的數量已大量減少。「這表示珊瑚礁的恢復力遠不如我們想像的好,非常令人憂心。」 Meekan說,「鯊魚扮演著珊瑚礁保護者的角色。氣候變遷造成的颱風和白化事件越來越頻繁,保護鯊魚可說是確保珊瑚礁健康的最佳辦法之一。」

放眼全世界珊瑚礁生態,皆如研究結果所描述,其中也包括大堡礁。即使當地生態系有三分之一位於保護海洋獵食者的捕撈禁區,大堡礁的礁鯊數量還是明顯減少。「很遺憾的是,礁鯊正在大量消失。並且礁鯊的幼魚數量很少,每隔兩到三年才會再度繁殖,數量很難回復。唯一的好消息是,維持良好的海洋保護區可以有效保護鯊魚和珊瑚礁。」Meekan說。

(本文轉載自:環境資訊電子報

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